Великобритания заслужила статус страны, в которой ежедневно выпивается колоссальное количество чая – 12 миллионов чашек! Но на самом деле, в отношении чая Великобритания страна, конечно же, отсталая. Традиция чаепитий заключена в обряде, который привязан к конкретному времени и обстановке, но что касается самого напитка, то никаких высот англичане достичь не смогли. Быть может оттого, что чай к ним пришел сравнительно поздно – во второй половине XVII века.

Абсолютное первенство по употреблению принадлежит обычному черному чаю, который пьют крепким или с молоком. В отношении сортов чая англичане неприхотливы. Свой апломб традиция чаепития получила благодаря крайнему педантизму в отношении приготовления и распития чая. Даже самый дурной чай здесь заварят так, будто это напиток богов. Загадочное словосочетание «настоящий английский чай» обычно представляет собой всего лишь перестоявшую заварку, залитую кипятком. Кстати, именно в этом состоит типичный стиль заваривания чая в Великобритании. Если обычно чай готовится сразу, то англичане предпочитают заваривать крепкий настой, который уже в чашках разбавляется водой. Вопреки сложившемуся мнению, чай с лимоном не в чести – его называют «русским», а вот чай с молоком любим многим англичанами. Вероятно, такая мера когда-то была вынужденной (молоко смягчало изжогу от чрезмерной крепости напитка), а потом превратилась в традицию.

Традиционный пятичасовой чай стал в Великобритании чем-то вроде туристического аттракциона. Потому что на самом деле чай здесь пьют в любое время. Однако королевская традиция чаепитий диктует весьма определенные правила. Первый чай принято пить в постели, в шесть утра. Затем следует время завтрака – в восемь, и снова подается чай. Полуденный ланч также немыслим без чашки чая, как и перерыв около двух часов дня. Самый же культовый прием – в пять вечера, когда, согласно легенде, каждый приличный англичанин обязан бросить все дела и расположиться с чашечкой крепкого чая в своем кресле. Ну, а что касается дальнейших распитий, то они могут быть почти бесконечны. Для англичан в традиционном понимании совершено нормально вообще не прерывать чаепития.

Конечно, все эти правила весьма устарели, как и прежняя жизнь. Если раньше сахар подавали исключительно в виде кусочков, то сейчас допустим и рассыпчатый. Сорта чая также, к счастью, стали разнообразнее, но прискорбно то, что пакетированный чай умудрился практически полностью вытеснить чай настоящий. Также давно в прошлом и традиционная сервировка чаепитий. Чайные пары вытеснены обычными кружками или бокалами, хотя еще сохраняются семьи с традиционным укладом, где в чаепитии участвуют сервизы, а на закуску подаются традиционные британские сконы.